8月18日,美国贸易代表 (“US Trade Representative”) Robert Lighthizer正式依据经修订后《1974年贸易法》第301条对中国发起调查。立案公告称此次调查的目的是决定中国政府与技术转让、知识产权和创新相关的法律、政策和实践是否不合理或具有歧视性,并且对美国商业造成负担或限制。

此公告紧随特朗普总统2017年8月14日要求美国贸易代表考虑是否应该立案的备忘录。总统备忘录强调(1)美国是研发密集的高技术产品的世界领导者,并且(2)侵犯知识产权的行为和其他不公正的技术转让可能会削弱美国企业在国际市场公平竞争的能力并因此对他们造成威胁。
301条款授予美国贸易代表广泛的自由裁量权以应对外国不公平贸易实践。 如果美国贸易代表认定301违规行为存在,他有权采取任何合适且合理的措施以消除相关的法律、政策和实践,但在总统决定干预的情况下必须听从总统的命令。

美国法律中的授权包括在总统的权限内针对货物或服务贸易或在其他与被调查国有适当关系的领域采取任何行动。这些措施可能包括允许美国对实施不公平贸易行为的国家加征单边关税。

上世纪90年代WTO建立后美国已很少使用单边贸易制裁措施。针对此次调查,美国政府官员已经指出如果301调查的结果对中国不利那么美国可选择的应对措施非常多,包括与中国达成和解协议。

美国贸易代表办公室在立案公告中对此次301条款调查的重点问题进行了概述,包括:

  • 中国政府使用了许多政策工具要求或施压将技术和知识产权转移给中国企业。作为此类政策工具的例子,立案公告重点提及了不透明、随意的行政审批程序、对合资企业的要求、对外国投资占比的限制和政府采购。
  • 中国政策剥夺了美国企业与中国企业在许可和其他技术相关的谈判中以市场为基础进行谈判的能力。立案公告提及了中国《技术进出口管理条例》对进口技术改进成果的所有权的规定。
  • 中国政府为中国企业以技术转让为目的收购美国公司提供帮助。
  • 中国政府是否支持未经授权闯入美国商务计算机网络并窃取知识产权或机密商务信息,以获取竞争优势。

8月18日立案公告发布后不久,中国政府对此次的301条款调查提出强烈不满。中国商务部发表声明:“美方无视世贸组织规则,依据国内法对华发起贸易调查,是不负责任的,对中方的指责是不客观的。中方对美方这种单边主义、保护主义的做法表示强烈不满。”

一旦301条款调查在未启动贸易协定下争端解决机制的情况下立案,则调查最长必须在一年内结案。美国贸易代表办公室在公告中说明:(1) 针对本次调查的书面意见需在2017年9月28日前提交。(2) 2017年10月10日,301调查联合内部委员会将正式举行公开听证。(3) 提交听证后反驳意见的最后期限是2017年10月20日。

立案公告同时说明书面意见可以讨论:(1)中国与技术转让、知识产权和创新相关的法律、政策和实践, 以总统备忘录和立案公告中的描述为范围;(2)这些实践对美国商业造成负担或限制的细节和程度及对该负担或限制的经济分析,(3)301违规行为是否存在,(4)调查后是否应采取措施及什么措施。

美国贸易代表办公室的立案公告具有重要意义,且必然引起密切关注。 这是因为301条款近年来已无单边性使用的案例,但是某国在年度《特殊301报告》中被指定为重点国家的情况例外。 此次301调查不属于此类例外情况。上一次美国在不涉及他国在《特殊301报告》中被指定为重点国家的情况下发起单边调查是1997年对韩国阻碍汽车进口的调查。301条款调查在里根时代更常被使用,即在上世纪90年代中期美国同意通过WTO争议解决机制来解决争端之前。

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