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President Obama has announced that he is “charting a new course on Cuba,” including re-establishing diplomatic relations and easing the five-decade-long economic embargo. The President also directed the Secretary of State to review Cuba’s designation as a “state sponsor of terrorism,” a designation first imposed in 1982. Although the changes announced on December 17, 2014, will have a near-term impact on certain US business dealings with Cuba, most businesses will need to await additional easing of the sanctions. Furthermore, none of the announced changes is effective until new regulations are promulgated by the US Office of Foreign Assets Control (OFAC) and the US Department of Commerce.

Impact on Travel-Related Businesses

Travel-related businesses can expect some increase in US travel to Cuba.

  • The current restrictions on US travel to Cuba will be eased slightly, though tourist travel and most business travel will remain prohibited. General licenses will be made available for all authorized travelers in the following existing categories: (i) family visits; (ii) official business of the US government, foreign governments, and certain intergovernmental organizations; (iii) journalistic activity; (iv) professional research and professional meetings; (v) educational activities; (vi) religious activities; (vii) public performances, clinics, workshops, athletic and other competitions, and exhibitions; (viii) support for the Cuban people; (ix) humanitarian projects; (x) activities of private foundations or research or educational institutes; (xi) exportation, importation, or transmission of information or information materials; and (xii) certain export transactions that may be considered for authorization under existing regulations and guidelines. 
  • Authorized US travelers to Cuba will be able to bring back up to $400 worth of Cuban goods, of which no more than $100 worth can consist of tobacco products and alcohol combined.
  • Also, US persons will be permitted to participate in third-country professional meetings and conferences related to Cuba.

Impact on Communications Businesses

Communications businesses, which have been able to do limited business with Cuba under the embargo, will have new opportunities.

  • The commercial export of certain consumer communications devices, related software, applications, hardware, and services, as well as items for establishing and updating communications-related systems, will be authorized. 
  • Telecommunications providers will be allowed to establish the necessary mechanisms, including infrastructure, in Cuba to provide commercial telecommunications and Internet services.

Impact on Agricultural and Medical Businesses

These businesses have been able to deal with Cuba under exceptions to the embargo, and the President intends to facilitate such businesses and slightly expand the exceptions.

  • The definition of the term “cash in advance” will be revised to specify that it means “cash before transfer of title,” in order to expedite exports of certain agricultural goods, medicines, and medical products already permitted under current law, as well as financing for newly authorized exports. The previous “cash in advance” requirement had posed difficulties for US businesses attempting to make lawful sales of agricultural and medical items to Cuba.
  • In addition to the longstanding exception for sale of agricultural goods, the sale of agricultural equipment for small farmers will be permitted.

Impact on Construction Businesses

Residential construction businesses will have new opportunities in Cuba.

  • The virtual ban on US exports to Cuba will be eased slightly. Items that will be authorized for export include certain building materials for private residential construction. More generally, exports of goods for use by private-sector Cuban entrepreneurs will be permitted.

Impact on Financial Services Businesses

The new policy will ease certain financial transactions between US and Cuban persons.

  • US financial institutions will be permitted to open correspondent accounts at Cuban financial institutions to facilitate the processing of authorized transactions.
  • US credit and debit cards will be permitted for use by authorized travelers to Cuba.
  • Regarding remittances to Cuba by US persons, remittance levels will be raised from $500 to $2,000 per quarter for general donative remittances to Cuban nationals (except to certain officials of the government or the Communist party). Moreover, donative remittances for humanitarian projects, support for the Cuban people, and support for the development of private businesses in Cuba will no longer require a specific license. Remittance forwarders also will no longer need a specific license.
  • US-owned or -controlled entities in third countries will be generally licensed to provide services to, and engage in financial transactions with, Cuban individuals in third countries.
  • General licenses will unblock US bank accounts of Cuban nationals who relocate outside of Cuba.

Further Changes to Come?

Beyond the foregoing changes, there are many uncertainties. The 1996 Cuban Liberty and Democratic Solidarity (Libertad) Act (commonly known as the Helms-Burton Act) codified the embargo, making it impossible for any president to rescind the embargo without congressional approval. Although many members of Congress consider the embargo outdated and ineffective, key congressional leaders remain supportive of it.

The presidential politics of the next two years, as well as the Republican majorities in the Senate and the House beginning in January, will make it less likely that the embargo will be eliminated soon. The politics of the issue, however, could be reshaped if the business community makes lifting the embargo a priority. The Helms-Burton Act itself, which targets non-US persons that do business with Cuba, is not likely to be relegated to history any time soon, though President Obama’s new policy suggests that the Helms-Burton Act will not be aggressively enforced during his remaining years in office.

In the absence of a congressional consensus, there is much that the President can still do. Using his regulatory authority, the President could direct OFAC, which is the Treasury Department agency that administers the embargo, to issue General Licenses to expand US business engagement with Cuba. General Licenses would leave the body of embargo regulations in place but would provide exceptions from those regulatory restrictions, just as has been the case for certain telecommunications transactions for some years. Over the next two years, it is quite possible that new General Licenses will be issued, and US businesses with an interest in initiating or expanding business with Cuba should consider pressing the administration to issue pertinent General Licenses.

Just as General Licenses can be issued under presidential authority, without congressional approval, so can they be rescinded. The largest question shadowing the President’s “new course on Cuba” is whether that course will be reversed by whichever president takes office in January 2017. The answer may well depend on whether the changes made over the next two years, the US business engagements that thereby occur, and the impacts on the Cuban people are viewed as both politically and economically irreversible.

La nueva política de los EE. UU. frente a Cuba: implicaciones comerciales

Actualización Legal

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El presidente Obama anunció que “va a trazar un nuevo rumbo sobre Cuba”, lo que incluye el restablecimiento de las relaciones diplomáticas y el cambio a una postura menos restrictiva sobre el embargo económico de cinco décadas. El presidente también ordenó al secretario de estado que revisara la designación de Cuba como “estado patrocinador del terrorismo”, cuya designación fue impuesta por vez primera en 1982. Si bien los cambios anunciados el día 17 de diciembre de 2014 tendrán un impacto a corto plazo sobre ciertos tratos comerciales de los EE. UU. con Cuba, la mayoría de las entidades comerciales tendrán que esperar a la implementación de mayores reducciones de las sanciones. Asimismo, los cambios anunciados entrarán en vigor solo cuando las nuevas reglamentaciones sean promulgadas por la Oficina de Control de Activos Extranjeros (Office of Foreign Assets Control, OFAC) de los EE. UU. y por el Departamento de Comercio (Department of Commerce) de los EE. UU.

Impacto sobre las actividades comerciales relacionadas con viajes

Puede esperarse que las actividades comerciales relacionadas con viajes vean un incremento en los viajes desde los EE. UU. hacia Cuba.

  • Las restricciones actuales a los viajes desde los EE. UU. hacia Cuba se reducirán ligeramente, aunque los viajes de turismo y la mayoría de los viajes de negocios seguirán estando prohibidos. Se ofrecerán licencias generales a todos los viajeros autorizados en las siguientes categorías existentes: (i) visitas familiares; (ii) asuntos oficiales del Gobierno de los EE. UU., de Gobiernos extranjeros y de ciertas organizaciones intergubernamentales; (iii) actividades periodísticas; (iv) investigaciones y reuniones profesionales; (v) actividades educativas; (vi) actividades religiosas; (vii) presentaciones públicas, clínicas, talleres, competencias atléticas y de otra índole, y exposiciones; (viii) respaldo para el pueblo cubano; (ix) proyectos humanitarios; (x) actividades de fundaciones privadas o de institutos de investigación o educativos; (xi) exportación, importación o transmisión de información o de materiales de información; y (xii) ciertas operaciones de exportación que puedan considerarse para autorización en virtud de las reglamentaciones y las pautas existentes.
  • Los viajeros estadounidenses autorizados para dirigirse a Cuba podrán traer de vuelta productos cubanos por un valor de hasta 400 USD. Entre estos, los productos de tabaco y de alcohol combinados no podrán sumar más de 100 USD.
  • Asimismo, los ciudadanos estadounidenses podrán participar en reuniones y conferencias profesionales de terceros países relacionadas con Cuba.

Impacto sobre las actividades comerciales de comunicaciones

Las entidades comerciales de comunicaciones que hayan podido entablar relaciones comerciales limitadas con Cuba bajo el embargo tendrán nuevas oportunidades.

  • Se autorizará la exportación comercial de ciertos dispositivos, software, aplicaciones, hardware y servicios de comunicaciones para el consumidor, así como los artículos para establecer y actualizar los sistemas relacionados con comunicaciones.
  • Los prestadores de servicios de telecomunicaciones podrán establecer los mecanismos necesarios, incluida la infraestructura, en Cuba para prestar servicios de telecomunicaciones comerciales y de Internet.

Impacto sobre las actividades comerciales agrícolas y médicas

Estas entidades comerciales han podido negociar con Cuba mediante excepciones al embargo, y el presidente manifiesta su intención de facilitar dichas actividades comerciales y de ampliar un poco las excepciones.

  • Se revisará la definición del término “pago en efectivo por adelantado” (“cash in advance”) para especificar que este hace referencia al “pago en efectivo antes de la transferencia del título de propiedad”. El fin es agilizar la exportación de ciertos productos agrícolas, medicamentos y productos médicos que ya están permitidos en virtud de la legislación actual, así como la financiación de exportaciones recientemente autorizadas. El requisito previo de “pago en efectivo por adelantado” ha planteado dificultades para las entidades comerciales estadounidenses que intentan hacer ventas legales de productos agrícolas y médicos a Cuba.
  • Además de la excepción implementada largo tiempo atrás para la venta de productos agrícolas, se permitirá la venta de equipos agrícolas para pequeños agricultores.

Impacto sobre las actividades comerciales de la construcción

Las entidades comerciales de la construcción residencial tendrán nuevas oportunidades en Cuba.

  • La prohibición de hecho sobre las exportaciones estadounidenses hacia Cuba se reducirá ligeramente. Los productos que se autorizarán para la exportación incluyen ciertos materiales para la construcción destinados a la construcción residencial privada. En términos generales, se permitirán las exportaciones de productos para uso por parte de empresarios cubanos del sector privado.

Impacto sobre actividades comerciales de servicios financieros

La nueva política facilitará ciertas operaciones financieras entre ciudadanos estadounidenses y cubanos.

  • Las instituciones financieras estadounidenses tendrán permitido abrir cuentas corresponsales en las instituciones financieras cubanas para facilitar el procesamiento de operaciones autorizadas.
  • Se permitirá el uso de tarjetas de crédito y débito estadounidenses por parte de viajeros autorizados a Cuba.
  • En lo que respecta a las remesas hacia Cuba por parte de personas estadounidenses, se elevarán los niveles de remesas de 500 USD a 2000 USD por trimestre para la remesas de donación generales a ciudadanos cubanos (a excepción de ciertos funcionarios del Gobierno o del partido comunista). Asimismo, las remesas de donaciones para proyectos humanitarios, el respaldo para el pueblo cubano y el respaldo para el desarrollo de actividades comerciales privadas en Cuba ya no requerirán una licencia específica. Las personas que envían remesas ya no necesitarán una licencia específica.
  • Las entidades propiedad de los EE. UU. o controladas por los EE. UU. en países terceros generalmente recibirán licencia para prestar servicios a individuos cubanos en países terceros y para participar en operaciones financieras con tales individuos.
  • Las licencias generales desbloquearán cuentas bancarias estadounidenses de nacionales cubanos que se reubiquen fuera de Cuba.

¿Se avecinan más cambios?

Quedan muchas incertidumbres para saber qué se viene más allá de los anteriores cambios. La Ley para la Libertad y la Solidaridad Democrática Cubana de 1996 (comúnmente conocida como la Ley Helms-Burton) codificó el embargo, lo que hace imposible que cualquier presidente rescinda el embargo sin contar con la aprobación del Congreso. Si bien muchos miembros del Congreso consideran el embargo desactualizado e ineficaz, los líderes claves del Congreso siguen apoyándolo.

Las políticas presidenciales de los próximos dos años, así como las mayorías republicanas en el Senado y en la Cámara que inician sesiones en enero, harán que se diluya la probabilidad de eliminar el embargo en un futuro cercano. No obstante, las políticas del asunto pueden ser reformadas si la comunidad comercial hace del levantamiento del embargo una prioridad. Hay poca probabilidad de que la Ley Helms-Burton misma, que está dirigida a personas no estadounidenses que entablan relaciones comerciales con Cuba, pase a ser historia en algún momento próximo, aunque la nueva política del presidente Obama sugiere que la Ley Helms-Burton no se aplicará de forma agresiva durante los años que le restan en su cargo.

En el supuesto de que no haya un consenso del Congreso, el presidente aún tiene varias opciones. Al hacer uso de su autoridad reglamentaria, el presidente podría ordenar a la OFAC, que es la agencia del Departamento del Tesoro que administra el embargo, que expida licencias generales para expandir la participación comercial de los EE. UU. con Cuba. Las licencias generales dejarían el conjunto de reglamentaciones del embargo en vigor, pero contemplarían excepciones de aquellas restricciones reglamentarias, tal y como ha sido el caso para ciertas operaciones de telecomunicaciones durante algunos años. Durante los siguientes dos años, hay gran posibilidad de que se expidan nuevas licencias generales, y las entidades comerciales estadounidenses con intereses en iniciar o expandir negocios con Cuba deberían considerar la opción de presionar el Gobierno para que expida las licencias generales pertinentes.

De la misma forma en que las licencias generales pueden ser expedidas bajo la autoridad presidencial, sin aprobación del Congreso, de esta misma forma pueden ser rescindidas. La mayor inquietud que ensombrece el “nuevo rumbo sobre Cuba” del presidente es saber si el próximo presidente que asuma su cargo en enero de 2017 dará marcha atrás a ese rumbo. La respuesta bien puede depender de si los cambios hechos durante los próximos dos años, los compromisos comerciales de los EE. UU. que ocurran en virtud de ello y los impactos sobre las personas cubanas se consideran política y económicamente irreversibles.